Covid-19: Cómo funciona nuestro sistema inmunológico y cómo combate al coronavirus

Sin un tratamiento o fármacos específicos y, sin una vacuna en el horizonte cercano, la única defensa que tiene nuestro organismo frente al nuevo coronavirus es el sistema inmunológico.

De cómo este responda a la infección dependerán en gran medida los resultados: podremos sufrir desde síntomas leves como tos seca, dolor de garganta, cansancio y fiebre, síntomas severos como neumonía y problemas respiratorios agudos, hasta fallo multiorgánico y muerte.

Expertos han explicado en numerosos artículos cómo fortalecer este sistema para enfrentarnos mejor a esta enfermedad. Recomiendan seguir una dieta saludable, dormir más, evitar el estrés, el alcohol en exceso, el tabaco y otras sustancias tóxicas.

Pero antes de analizar estas recomendaciones, empecemos por entender cómo funciona el sistema inmunitario y cómo se activa cuando entra en contacto con el coronavirus.

Un mundo hostil

El sistema inmunitario es una compleja red de células, órganos y tejidos que trabajan en conjunto para defendernos de los microorganismos y sustancias tóxicas que podrían enfermarnos —hongos, parásitos, virus y bacterias— y que están presentes en el mundo que nos rodea.

Todos nuestros órganos contienen células del sistema inmune y éstas también están en la sangre (en los leucocitos, que son los glóbulos blancos) y en la linfa (el líquido transparente que recorre los vasos linfáticos).

Y aunque las células inmunitarias se originan en la médula ósea y hay lugares donde se concentran más, como los ganglios linfáticos, las amígdalas, el bazo o el timo, podemos encontrarlas en la piel, las mucosas, los pulmones, el aparato digestivo y en todos los rincones del cuerpo.

Cuando nuestro organismo se enfrenta con un patógeno (un microorganismo capaz de producir enfermedad, como es el caso del coronavirus), el sistema inmune responde de dos maneras en paralelo.

Una es la llamada respuesta innata. que es la primera que se desarrolla y normalmente es efectiva para eliminar a diferentes tipos de agresores.

Eso es “lo primero que vemos cuando vemos una enfermedad”, le explica a BBC Mundo la doctora Silvia Bucciarelli, quien trabajó durante años como especialista del Hospital Clinic de Barcelona y ahora coordina la ONG PINEAS (Programa Integrado de Inmunología y Enfermedades Autoinmunes).

Esta respuesta aumenta el flujo de sangre hacia la zona infectada, y por eso “esta parte del cuerpo se pone roja y caliente por el mismo mecanismo”, dice.

“De los vasos sanguíneos salen células y determinadas sustancias —como proteínas y citocinas— que tratan de detener la infección”, añade.

La otra es la respuesta adaptativa, que produce anticuerpos capaces de destruir determinados microorganismos o células infectadas.

Paciente con coronavirus en ItaliaDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionAún no se sabe con certeza si la enfermedad genera inmunidad y por cuánto tiempo se prolonga.

Esta respuesta puede demorarse en llegar entre cuatro y siete días, “por eso la respuesta innata tiene que tratar de mantener la primera línea de batalla, hasta que se desarrolle la respuesta inmune específica”, continúa la experta.

“Es como un misil que va dirigido hacia un organismo en particular y no hacia otro”.

Una rasgo particular de la respuesta adaptativa es que deja memoriaEs decir, recuerda los patógenos con los que tu cuerpo ha entrado en contacto en el pasado, y por ello sabrá cómo combatirlos en el futuro.

Esto quiere decir que, en teoría, si nos contagiamos una vez con covid-19, no podríamos contagiarnos una segunda.

Aunque al ser un virus nuevo, del que quedan aún muchas preguntas por responder, no queda totalmente claro si genera inmunidad y, si lo hace, por cuánto tiempo dura.

Como mencionamos antes, ambas respuestas inmunitarias trabajan en equipo, donde la innata actúa a modo de guía de la respuesta adaptativa: esta le comunica por medio de células qué tipo de microorganismo nos está infectando y en qué parte del cuerpo se encuentra.

Así, la respuesta inmune se dirige al lugar donde está la infección, y no a otros sitios donde no la necesitamos.

¿Y el coronavirus?

Por empezar, hay que tener en cuenta que como se trata de un virus nuevo, mucho de lo que se infiere de la respuesta inmunitaria al covid-19 (su nombre oficial es SARS-CoV-2, pero la OMS acepta que lo llamemos con el mismo nombre de la enfermedad que provoca, covid-19), está basado en las similitudes con sus “primos” SARS (Síndrome Respiratorio Agudo Grave) y MERS (Síndrome Respiratorio de Medio Oriente).

Gráfico

Según explica Bucciarelli, “el sistema inmune contra los virus tiene dos objetivos principales: uno es tratar de neutralizarlos y evitar que entren dentro de las células“.

“El otro, si el virus logró franquear esa barrera y penetrar la célula, es destruir esa célula infectada por un mecanismo que se conoce como apoptosis, que es una muerte celular programada”.

Recordemos en este punto que este coronavirus, como todos los virus, no puede reproducirse a menos de que se meta dentro de nuestras células y secuestre su mecanismo para replicarse.

Y, como es principalmente un virus respiratorio, comienza infectando la garganta, antes de seguir su recorrido por los conductos bronquiales y alcanzar los pulmones.

Sin embargo, los virus son muy astutos y pueden engañar al sistema inmunitario para que no se entere de que están allí.

Una forma en que el covid-19 parece burlar al sistema inmunológico es inhibiendo la producción de interferón, una proteína que producen las células de la inmunidad innata cuando nuestro organismo entra en contacto con un virus, con la intención de impedir que se introduzca dentro de la célula.

Hombre recibiendo una vacunaDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLa OMS dice que una vacuna estará lista entre abril y junio de 2021.

Pero, según le explica Bucciarelli a BBC Mundo, “aparentemente, el covid-19 puede interferir en la producción de interferón, así como también evitar que el interferón cumpla con su función, y por ello el virus podría ingresar a la célula del huésped”.

Además, añade, podría estar interfiriendo con otro mecanismo: el que le permite a la respuesta inmune adaptativa producir anticuerpos contra ese virus específico.

Respuesta acorde al daño

En el 80% de los casos la respuesta del sistema inmunitario al coronavirus es efectiva y por eso las personas son asintomáticas o sufren síntomas leves.

En el 20% restante no: el virus entra en las células porque el sistema inmunitario no lo pudo bloquear.

Por eso estas células donde se reprodujo el virus se destruyen y mueren de forma no controlada.

“Al destruirse esas células, el sistema inmune detecta que hay daño celular, y ahí se estimula un tipo de células que provocan una respuesta inflamatoria para evitar ese proceso”, dice Bucciarelli.

Esta respuesta es la que puede complicar el cuadro.

“Esa mayor afluencia de células produce una inflamación generalizada de todo el pulmón, o puede ir más lejos y preparar a todo el cuerpo para que se defienda. Y esto, como consecuencia, puede provocar un shock”.

Según explica Margarita del Val, experta en inmunología viral del Centro de Biología Molecular Severo Ochoa en Madrid, España, “el problema es que en las fases finales no solo se descontrola la cantidad de virus que se produce, sino también la cantidad de citocinas, o de los mediadores que están formando una inflamación potente para que la batalla sea muy fluida”.

“Y esto acaba también dañando a la persona infectada”.

Cuerpo humano

Pero esto no es en realidad una respuesta exagerada, apunta Bucciarelli, sino “proporcional al daño que está provocando la infección”.

“Puede dar cuadros leves o graves. Y esto depende de las características del microorganismo infectante, que puede ser muy agresivo, de las características del huésped y de las características ambientales”.

Cómo optimizar al sistema inmunitario

Como lo primero que reacciona frente al virus es nuestra respuesta inmunitaria innata, es importante contar con un sistema inmunológico competente para plantarle batalla.

Alimentos saludablesDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionUna dieta sana es fundamental para tener un sistema inmune óptimo.

Para que su estructura sea la adecuada, es imprescindible una alimentación variada, como lo explica en detalle la nota que encontrarás en el vínculo de abajo, pero también hacer ejercicio, descansar y evitar las situaciones de estrés.

“Es importante hacer ejercicio moderado todos los días y no extremo, porque eso nos deja exhaustos y sin recursos al sistema inmunitario”, expresa Del Val.

Por otro lado es importante no beber en exceso y evitar el tabaco.

“El tabaco altera las células del tracto respiratorio. Esas células del aparato respiratorio inicial pierden su forma y también se altera la función de las células que recubren al pulmón”, explica Bucciarelli.

Por eso una persona que fuma es altamente susceptible a sufrir infecciones más graves.

Factores psíquicos como las pérdidas, la angustia y el estrés crónico, también afectan el funcionamiento del sistema inmunitario.

En síntesis, todas estas recomendaciones, señala Del Val, “nos ayudarán a tener un sistema bien regulado: ni muy débil, ni muy fuerte, sino que reaccione a la medida de la agresión que suframos”.

Mapa del coronavirus: propagación global, 10 de abril de 2020

Esta visualización se basa en datos periódicos de la Universidad Johns Hopkins y puede que no refleje la información más actualizada de cada país.

Total de casos confirmados Número total de muertes
1.599.909 98.812
Casos Muertes
EE.UU. 466.270 16.690
España 157.022 15.843
Italia 147.577 18.849
Alemania 119.401 2.607
Francia 86.334 12.210
China 82.940 3.340
Reino Unido 70.272 8.958
Irán 68.192 4.232
Turquía 42.282 908
Bélgica 26.667 3.019
Suiza 24.427 987
Holanda 23.099 2.511
Canadá 20.765 510
Brasil 18.176 957
Portugal 15.472 435
Austria 13.494 319
Rusia 11.917 94
Corea del Sur 10.450 208
Israel 10.095 92
Suecia 9.685 870
India 6.725 229
Irlanda 6.574 263
Noruega 6.244 108
Australia 6.204 54
Chile 5.972 57
Dinamarca 5.819 247
Polonia 5.742 175
República Checa 5.589 113
Japón 5.530 99
Rumania 5.467 265
Perú 5.256 138
Ecuador 4.965 272
Pakistán 4.601 66
Malasia 4.346 70
Filipinas 4.195 221
Arabia Saudita 3.651 47
Indonesia 3.512 306
México 3.441 194
Luxemburgo 3.115 52
Emiratos Árabes Unidos 2.990 14
Serbia 2.867 66
Finlandia 2.769 48
Panamá 2.752 66
Qatar 2.512 6
Tailandia 2.473 33
República Dominicana 2.349 118
Colombia 2.223 69
Ucrania 2.203 69
Singapur 2.108 7
Sudáfrica 2.003 24
Bielorrusia 1.981 19
Grecia 1.955 87
Argentina 1.894 79
Egipto 1.699 118
Islandia 1.675 6
Argelia 1.666 235
Croacia 1.495 21
Moldavia 1.438 29
Marruecos 1.431 105
Nueva Zelanda 1.283 2
Estonia 1.258 24
Irak 1.232 69
Hungría 1.190 77
Eslovenia 1.160 45
Lituania 999 22
Kuwait 993 1
Armenia 937 12
Azerbaiyán 926 9
Bahréin 913 6
Bosnia y Herzegovina 886 36
Camerún 803 12
Kazajistán 802 9
Puerto Rico 725 39
Eslovaquia 715 2
Crucero Diamond Princess 712 11
Macedonia del Norte 711 32
Túnez 643 25
Bulgaria 635 25
Uzbekistán 624 3
Letonia 612 3
Líbano 609 20
Andorra 601 26
Chipre 564 10
Costa Rica 539 3
Afganistán 521 15
Cuba 515 15
Omán 484 3
Uruguay 473 7
Costa de Marfil 444 3
Burkina Faso 443 24
Bangladesh 424 27
Albania 416 23
Níger 410 11
Honduras 382 23
Taiwán 382 6
Ghana 378 6
Jordan 372 7
Reunión 362
Malta 350 2
San Marino 344 34
Mauricio 314 9
Kirguistán 298 5
Nigeria 288 7
Bolivia 268 19
Territorios Palestinos 266 2
Senegal 265 2
Vietnam 257
Montenegro 255 2
Georgia 230 3
República Democrática del Congo 215 20
Guernsey 200 6
Guinea 194
Mayotte 191 2
Sri Lanka 190 7
Isla de Man 190 1
Kenia 189 7
Islas Feroe 184
Kosovo 184 5
Isla de Jersey 183 3
Venezuela 171 9
Martinica 154 6
Yibuti 150 1
Guadalupe 143 8
Brunéi 136 1
Paraguay 129 6
Guam 128 4
Guatemala 126 3
Gibraltar 123
Camboya 119
El Salvador 117 6
Ruanda 113
Trinidad y Tobago 109 8
Madagascar 93
Mali 87 7
Mónaco 84 1
Guayana Francesa 83
Aruba 82
Liechtenstein 78 1
Togo 76 3
Barbados 66 4
Etiopía 65 2
Jamaica 63 4
Congo 60 5
Uganda 53
Polinesia Francesa 51
Antillas Holandesas 50 8
Islas Vírgenes Estadounidenses 50 1
Bermudas 48 4
Islas Caimán 45 1
Gabón 44 1
Bahamas 41 8
Zambia 40 2
Guyana 37 6
Guinea-Bissau 36
Eritrea 33
Tanzania 32 3
Isla de San Martín 32 2
Liberia 31 4
Haití 30 2
Myanmar 27 3
Benín 26 1
Libia 24 1
Siria 19 2
Angola 19 2
Antigua y Barbuda 19 2
Maldivas 19
Nueva Caledonia 18
Guinea Ecuatorial 18
Mozambique 17
Namibia 16
Laos 16
Dominica 16
Fiyi 16
Mongolia 16
Sudán 15 2
Santa Lucía 14
Antillas Holandesas 14 1
Botsuana 13 1
Somalia 12 1
Granada 12
Esuatini 12
San Vicente y las Granadinas 12
San Cristóbal y Nieves 11
Chad 11
Groenlandia 11
Islas Marianas del Norte 11 2
Seychelles 11
Surinam 10 1
Belice 10 1
Montserrat 9
Crucero MS Zaandam 9 2
Malawi 9 1
Nepal 9
Islas Turcas y Caicos 8 1
República Centroafricana 8
Vaticano 8
Cabo Verde 7 1
Mauritania 7 1
Sierra Leona 7
Nicaragua 7 1
San Bartolomé 6
Bhután 5
Islas Malvinas o Falkland 5
Gambia 4 1
Sahara Occidental 4
Santo Tomé y Príncipe 4
Sudán del Sur 4
Islas Vírgenes Británicas 3
Burundi 3
Anguila 3
Papúa Nueva Guinea 2
Timor Oriental 2
San Pedro y Miquelón 1
Yemen 1

Fuente: Universidad Johns Hopkins (Baltimore, EE.UU.), autoridades locales

Última actualización 10 de abril de 2020 17:00 GMT.

Fuente: https://www.bbc.com/mundo/noticias-52005096

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