Gareth Barry del West Brom i guala a Ryan Giggs como el jugador con más apariciones en la Premier (632)

Hace 7.077 días que Gareth Barry se estrenó en la Premier League. Con 17 años, 2 meses y 8 días, después de llegar de la costa de Hastings, del Brighton, a Birmingham, el medio ingles debutó en la liga inglesa enfundado en la elástica del Aston Villa ante el Sheffield Wednesday. Aquel entró en el torneo y ya no ha salido de él.2 de mayo de 1998 La campaña de su puesta de largo, el Liverpool tenía siete Ligas más que el United, el City acababa de bajar a Tercera y Wenger ya entrenaba al Arsenal. Casi todo ha cambiado menos la presencia de Barry en el césped. Dos décadas con las botas puestas que el actual centrocampista del West Bromwich ha disfrutado hasta igualar a Ryan Giggs como el futbolista con más partidos en la historia de la Premier.

“No soy alguien que planea las cosas. He hablado con muchos compañeros que se han retirado y me dicen que juegue todo lo que pueda. Es algo de lo que mi familia y yo nos sentiremos orgullosos cuando lo deje, pero ahora sólo pienso en el próximo partido”, confesó el futbolista inglés en Sky Sports. A sus 36 años, Barry alcanzó ante el West Ham los 632 encuentros que disputó el extremo galés en la Premier. Esta campaña, además, romperá el récord de partidos y minutos (suma 31.554 y está a 194 de la marca de Tim Howard) de la refundada liga inglesa que arrancó en 1992. Toda una vida en la élite del fútbol inglés le contempla: desde su debut, ha disputado 21 temporadas en la Premier, una tras otra. No ha cambiado de ecosistema.

The Hawthorns verá como Barry iguala a una leyenda que se cocinó en Old Trafford. Durante 22 campañas seguidas (1992-2014) Giggs disfrutó de 632 encuentros de Liga con el United anotando en 21 temporadas consecutivas. Una cifra de partidos que ha alcanzado Barry y que se dispone a tumbar. “Es un logro maravilloso. Siempre le he considerado un gran jugador, pero no sabes lo bueno que es hasta que no trabajas con él. Ha estado fantástico hasta ahora y ha sido nuestro mejor futbolista esta temporada. Es un privilegio tenerle aquí. Si hablas con los aficionados de los equipos en los que ha estado, todos te dirán que es excepcional”, apuntó Tony Pulis, su actual entrenador que le fichó en agosto del Everton. Siempre es importante: de todos sus choques en la Premier, en 600 ha sido titular entrando por ello en el libro Guinness de los récords. Un 95% de todos los duelos que ha vivido en la liga inglesa los ha hecho desde el once.Ha sido clave para los 12 técnicos que ha tenido en su carrera entre el Aston Villa, el Manchester City, el Everton y el West Bromwich. Insustituible: entre noviembre de 2004 y agosto de 2010 jugó 207 partidos consecutivos sin ser cambiado. “Es muy inteligente en el campo. Sus pases son buenísimos. Presiona, roba, llega al área… Es uno de los mejores futbolistas a los que he entrenado”, señaló Ronald Koeman, su último técnico en el Everton. En Goodison Park, Barry fue nombrado Mejor Jugador de la temporada pasada antes de asumir el reto de los ‘Baggies’.

‘Récordman’ Barry

Un metrónomo, un ‘stopper’, que ha anotado 52 goles y ha dado 63 asistencias en la Premier y que aglutina cifras absolutas: nadie ha dado más pases (19.822), ni ha realizado más ‘tackles’ (998), ni recuperaciones (2.268), ni faltas (605) ni ha visto más amarillas (119) que él en una competición que ha habitado mientras observaba cómo evolucionaba y crecía más allá de las Islas. Barry ha vivido la metamorfosis de la Premier de local y tradicional a global y millonaria cruzándose con todas sus estrellas, ganándola con el City en 2012 y pasando por todas las latitudes. “He jugado de central, de lateral, de medio… Vieira y Gerrard son los oponentes más duros a los que me he enfrentado, no había manera de pararles. Y Silva es el futbolista con más talento que he visto en la Premier”, aseguró en una entrevista al Daily Mail. 19 años dan para coleccionar camisetas y rivales: se ha medido a 45 equipos desde 1998, marca que comparte también con Giggs. Cuando se encuentre con el Huddersfield esta campaña ya serán 46 en su currículum. De todos los clubes que han estado en Premier desde 1992, Swindon, Oldham y Barnsley han sido a los únicos a los que no ha desafiado.

Un superviviente que da la receta de su éxito. “Me encanta entrenar y sentir la atmósfera del vestuario. Tienes que tener la mentalidad para trabajar cada semana y ponerte presión sobre ti mismo. Hay tantas pequeñas cosas que vigilar a lo largo de tu carrera para mantener tu nivel… “, aseguró Barry en Sky Sports. Los 632 partidos que sumará en la Premier también son de récord en las grandes Ligas europeas: entre los jugadores en activo que compiten en Alemania, Italia, Francia y España, el 53 veces internacional por los ‘pross’ supera a todos. Los 621 partidos en la Serie A de Buffon (Juventus), los 456 de Joaquín (Betis) en LaLiga, los 409 de Didot (Guingamp) en la Ligue 1 y los 397 de Kiessling (Leverkusen) en la Bundesliga están por detrás. “Los récord están para romperlos. Me acuerdo cuando jugábamos contra el Aston Villa y veía a un lateral izquierdo de 17 años con talento que se ha convertido en una referencia. No le veo viejo. Barry puede jugar dos o tres años más y alcanzar los 700 partidos”, declaró a Press Association Giggs. El jefe de la Premier aún no se ha puesto fecha de caducidad.